中國古代漢字是豎行書寫的,這大約和初期的書寫材料有關。最早的書寫材料甲骨狹長形,在上面豎著刻字比橫著刻字顯然要方便得多。紙張發明前,用毛筆在狹長的木簡、竹簡上書寫,也是從上往下寫方便,因此形成了從上到下、從右到左的古代書寫方式。漢代以後,發明了紙,漢字豎著書寫的習慣就沿襲了下來。

  到了清朝末年,一些知識分子學習西洋文化,出現了漢文里經常引用外文、書寫阿拉伯數字等情況,漢字豎寫就顯得很不方便了。於是,知識界開始提倡漢字改革,力主改變傳統的豎行書寫方式,改用從左到右的橫寫方式。1909年,我國已出現用「橫行」排版的書,它就是提倡文字改革的劉世恩寫的《音韻記號》一書。

  我國新文化運動的先驅錢玄同,在1919年3月第3期《新青年》上,刊載了他致陳獨秀的公開信,對漢字《豎改橫》的做法發表了見解。他說:「人目系左右相併,而非上下相重,試立室中,橫視左右,甚爲省力,若縱觀上下,則一仰一俯,頗爲費力。無論漢字、西文,一筆一勢,罕有自右至左者。漢寫右行,其法實拙。若從西文寫法,自左至右橫迤而出,則無一不便。」隨著新文化運動的逐步興起,漢字書寫改爲橫寫終於爲國人所接受。