傳說古時候中原地帶常鬧水災,堯帝就命令鯀去治水。鯀只知道築堤擋水,結果洪水仍然泛濫。舜繼承了堯的帝位以後,決定任命鯀的兒子禹主管治水工程。於是禹就出發治水去了。他背著測量用的工具,登高山、主標誌、跑九州、測地形,不顧雨雪泥濘,日日夜夜奔走在治水工地上。他三次路過自己的家門,都沒有進去看一下自己的妻子和兒子。就這樣他歷盡辛苦,殫精竭慮地工作了整整十三個年頭,帶領百姓開闢了九州的道路,疏通了九條大河,整治了九片大澤,鑿通了九座大山,終於治好了洪水,安定了九州,使原來洪水泛濫的地方成了魚米之鄉。禹治理好了洪水,立了大功,但他不居功自傲,還幫舜創作了名叫 九韶 的樂曲,用以體察政治,宣揚禮儀。舜對禹的品德和能力十分滿意,於是就決定讓他來繼承部落首領的位置。