公元前494年,吳越兩國在太湖大戰。軍力較強的吳國大敗越軍,越王勾踐被迫帶著妻子和大臣范蠡去吳國做人質。在吳國期間,越王勾踐忍辱偷生,取得了吳王的信任,三年後被放回了越國。勾踐念念不忘在吳國所受的屈辱,一面臥薪嘗膽,磨練意志,一面在國內發展生產。他還在太湖中祕密訓練軍隊,儲備作戰物資。勾踐還將越國的兩名美女西施和鄭旦獻給吳王夫差,使夫差整日荒淫無度,沉湎於美色之中,不理朝政。五年後,越王勾踐親率大軍征伐吳國,打敗了吳軍主力。又過了四年,越軍終於攻下了吳國的都域,殺死了夫差,滅了吳國。