劉邦稱帝後,冊封呂雉爲皇后;後欲廢呂后所生太子劉盈,另立寵姬戚夫人之子趙王如意,因呂后和張良、周勃等人強烈反對而未成。漢高祖劉邦死後,劉盈即位,是爲惠帝。呂后代理朝政。她不顧惠帝反對,派人毒死如意,又將戚夫人斷手足、去眼、熏耳、飲啞藥,丟於茅廁內,稱爲 人彘 。惠帝見狀,受驚發病,自此不問朝政。呂后遂獨攬朝政。惠帝七年(前188年),惠帝亡故,呂后相繼立了兩位少帝,均臨朝稱制。呂后對劉邦“非劉氏而王,天下共擊之”之言置之不理,分封呂姓爲王,因此權極一時。呂后八年(前180年),呂后病死,諸呂姓官員陰謀叛亂。主相陳平與大尉周勃合謀,在南、北軍將士的策應下,入宮殺死掌握大權的呂后親信呂產、呂祿等人,消滅了諸呂勢力。隨後迎主高祖薄夫人所生之子、代王劉恆爲帝,是爲漢文帝。