公元376年前秦統一北方後,與東晉相峙於淮水一線,準備征伐東晉。建元十九年七月,苻堅不顧羣臣反對,下詔大舉攻晉,親率大軍87萬,東晉軍以8萬迎戰。兩軍對陣於淝水兩岸。東晉軍首領謝玄派人前往秦營中,要求秦兵向後移動,使晉兵渡河決戰。苻堅打算趁晉兵渡河之機,打垮晉軍,便同意了這一要求。秦軍本來就不願打仗,聽到命令後,一退不可收拾。晉軍乘勢攻擊,大獲全勝。這一戰使前秦政權徹底瓦解,北方陷入混戰局面。此戰,是東晉十六國時期最大的戰爭。前秦王苻堅無視內部不穩、降將思亂、民疲兵倦的狀況,恃衆輕晉、單路突進、戰線太長、分散兵力、缺乏協同,導致大敗;東晉則臨危不亂、上下一心、一致抵抗、適時決戰,並堅決實施戰略追擊來擴大戰果,終獲全勝,淚水之戰也成爲中國戰爭史上以少勝多的著名戰例之一。