努爾哈赤(1559-1626)是清朝的開創者。從1583年開始,努爾哈赤帶兵東征西襯,隊伍日益壯大。1601年,努爾哈赤開始創立八旗制度。八旗制是由牛錄製擴充而來:1牛錄爲300 人,首領稱 牛錄額真 ; 5牛錄爲一甲喇,首領稱 甲剌額真 ; 5甲喇爲一固山,首領稱 固山額真 。每一固山有特定顏色之旗幟,當時滿洲軍共有4個固山,分紅、黃、藍、自4種顏色之旗幟。1615年,滿洲軍建制擴大,又增設鑲黃、鑲白、鑲紅、鑲藍4個固山,共有8個固山,6萬人。 固山 即滿語 旗 之意,故8固山之建立,亦稱 八旗制度 。努爾哈赤將全體女真人都編入八旗之中,一般百姓則稱 旗下 。後來又建立了蒙古八旗和漢人八旗。旗人一般又稱 八旗子弟 。努爾哈赤則高居八旗主之上,爲八旗的首領。