甲午戰爭後,列強紛紛劃分在華勢力範圍。一些仁人志士希望通過改革腐敗的政治,尋求救亡圖存的新途徑。當時,康有爲、梁啓超等人對維新思想最爲積極。他們屢次向光緒帝上書,請求變法,大力宣傳西方先進的文化思想。光緒帝亦想有一番作爲,便毅然接納康有爲等人的建議,於1898年下詔變法維新,史稱 戊戌變法 。但變法觸犯了以慈禧爲首的封建頑固派利益。9月21日,慈禧發動政變,光禧帝被軟禁於瀛台,慈禧宣布 臨朝聽政 。康有爲、梁啓超出逃。28日,維新派人士譚嗣同、楊銳、劉光第、林旭、楊深秀、康廣仁被殺。變法宣告失敗。