大豆的根上常常長有小瘤子,這些「小瘤子」名叫根瘤菌。它們的樣子雖然不太好看,卻很受大豆的歡迎,它們是專爲大豆開的生產氮肥的「小工廠」。大豆的生長需要氮肥,空氣中雖然有許多氮,但大豆卻無法直接利用它們,而根瘤菌剛好能把空氣里的氮變成大豆生長所需的氮肥。並且,根瘤菌的生長也需要食物,於是,大豆就和根瘤菌做了「好朋友」。大豆爲根瘤菌提供營養;根瘤菌爲大豆製造氮肥。根瘤菌和大豆的這種關係被稱爲植物與微生物之間的共生關係。