千歲蘭僅生長在非洲西南沿海納米比亞及安哥拉的沙漠中。這種植物多分布在沙漠中寬而淺的谷地內。莖十分短粗,直徑有1 米左右,高出地面僅20~30 厘米。在莖的頂部邊緣分別向兩側生出兩片巨大的葉片,每片葉長達2~3 米,寬30 厘米左右。這兩片葉一經長出後,就與整個植株終生相伴。千歲蘭是雌雄異株植物,開花時許多穗狀花序在莖頂部邊緣上生出。由於花序有鮮紅的苞片,因此頗爲艷麗,爲沙漠增添了異彩。這種奇形的裸子植物壽命很長,一般都能活百年以上。據科學家用碳14(一種可用於測定物體年齡的化學元素)測定,最長壽的植株已活了2000年,因此稱其爲千歲蘭或千歲葉。在漫長的生命歷程中,千歲蘭的兩片葉在沙石地上不斷磨損,但葉的基部卻不斷生長,以補充葉緣的損失。一些飽經風霜的「長者」,葉片往往沿著平行脈間被撒裂成許多窄條,狂風一吹便散亂扭曲,遠遠望去,猶如一隻只爬在沙灘上的大章魚,因此人們又戲稱這種植物爲「沙漠章魚」。