植物的葉有一定的生活期(壽命),一般來說,生活期不過幾個月,也有能生活多年的,如松的葉能活3~5年,冷杉和雲杉的葉能活6─12年。多數植物的葉,生活到一定時期,便會自行脫落,這種現象叫落葉。木本植物的落葉有兩種情況:一種是葉只生活一個生長季,每當冬寒來臨,全部脫落,如楊、柳、蘋果等,這叫落葉樹;另一種是葉可活多年,而且不定期地脫落,就全樹來看,終年常綠,如松、柏、冬青等,這叫常綠樹。

  落葉到來之前,葉里會發生很大的變化。如細胞中有機物逐漸分解,由韌皮部運送到其他器官之內;葉綠體中的葉綠素解體破壞,葉黃素和胡蘿蔔素出現,使葉變黃,有些植物在落葉前還有花青素的產生,使原來的綠葉變爲紅葉,如黃櫨、柿樹、水杉等;更重要的是在葉柄基部產生幾層小型的薄壁細胞,叫做高層。不久離層細胞的胞間層或連同細胞壁一起溶解,在風雨等機械作用影響下,葉柄就從這裡脫落,以後,脫落處的細胞壁栓質化,起著保護作用。落葉是多物的一種正常生理現象,是對不良環境的一種適應性,同時落葉可使植物排除廢物,起到更新的作用。