逛超市時,你看到的白色蘑菇大多小巧玲瓏,但在美國俄勒岡州的藍嶺上,蘑菇的一個「近親」的體積卻超乎想像:占地965公頃,相當於1665個標準足球場!

  這個學名爲奧氏蜜環菌(Armillaria ostoyae)的巨型真菌是在1998年被發現的,它的出現刷新了世界最大生物的紀錄,而在此前,人們公認世界最大的生物是33.5米長、200噸重的藍鯨。按照生長速率估計,這個巨型蘑菇是年齡應該爲2400歲,但科學家猜測,它的實際年齡可能有8650歲──地球上年齡最大的生物之一。

  一個由森林學家組成的團隊在俄勒岡州東部統計致病真菌的數量時,意外發現了這個體積超大的「蘑菇」。他們採集了一些樣品,與實驗室培養的真菌比對,看它是否由多個相同的個體組成,並用DNA指紋技術分析它的遺傳性質,確定組成它的每個成員的大小。

  奧氏蜜環菌是造成桑根朽病(armillaria root disease)的直接原因,美國個加拿大的很多松樹就是生了這種病,慢慢枯朽而死。一般說來,真菌會沿著樹根生長,伸出菌絲並分泌很多消化酶。但奧氏蜜環菌有獨特的生長方式:延伸菌根,連接食物源與菌體,然後迅速向外生長。

  優勢基因的結合,再加上穩定的環境,使得這種巨型真菌可以在幾千里保持活力。加拿大生化學家梅龍 史密斯(Myron Smith )說:「奧氏蜜環菌確實是一種奇怪的真菌,總的來說,憑藉強大的菌絲網絡,它可以長得無限大。」蜜環菌得名的原因是,它們具有黃色的圓蓋和帶有甜味的菌體。實際上,科學家首次發現巨型真菌實在1992年──一種學名爲Armillaria bulbosa的真菌占地15公頃。

  梅龍 史密斯曾在多倫多大學攻讀博士學位,他和同事是在一個闊葉林里發現15公頃大的真菌的。史密斯回憶:「我們當初並不是爲了發現什麼奇異的東西,只是爲了觀察不同的真菌,然後用分子生物學的方法鑑別不同種類的真菌。」

  後來,史密斯利用最新出現的生物技術,比對了多個真菌的基因後,他發現,闊葉林中的Armillaria bulbosa真菌竟有1500多歲,重量至少不下100噸!美國威斯康星大學的生物學家拉克羅斯(La Crosse)說:「人們知道這些真菌很大,卻不知道它們爲什麼能長這麼大。在真菌學史上,rmillaria bulbosa絕對是最大的一種真菌,而且可能會永遠保持世界最大生物的紀錄。」

  但很快,科羅拉多大學的特里 肖(Terry Shaw)又在威斯康星的西南部發現了更大的真菌──一種奧氏蜜環菌,占地600公頃。2003年,又一位美國科學家發表報告稱,他發現了2384公頃大的真菌。

  這些超級真菌的出現,讓人們重新開始討論一位問題:是什麼組成了這些巨無霸?美國科學家沃爾克說:「巨型生物都由相同遺傳性質的細胞組成,它們可以相互交流,共同執行一些複雜功能。」藍鯨、超級真菌、6615噸重的歐洲顫楊都符合沃爾克對超大型生物的定義。

  從這個角度來說,我們平常吃的蘑菇也是一種大型生物:一個農場每年可以收穫幾十噸蘑菇,但這些長在塑料蓬中蘑菇,都具有相同遺傳性質!

  沃兒克說:「實際上,對於真菌而言,體積巨大是一種很平常的事情。只是人類從未發現這一點。」