司馬遷的父親司馬談是漢朝的太史令。父親死後,他繼承了父親的官職。司馬遷飽覽史書,遊歷全國,積累了豐富的歷史素材,在他繼任太史令後,就開始著手寫一部記錄中國歷史的巨著。但就在這時,由於公開爲戰敗而不得已投降匈奴的李陵辯護,司馬遷被漢武帝處以殘酷的腐刑(閹割)。司馬遷多次想自殺。但是,他從歷史上許多發憤成就事業的例子中受到了鼓舞。他想,屈原被放逐,才寫了《離騷»,左丘明眼睛瞎後,寫成了《國語》;孫臏被砍了膝蓋骨,寫出了《兵法》,我爲什麼不能把這部史書寫出來呢?司馬遷辛辛苦苦十幾年,終於完成了歷史巨著——《史記》,詳細地記述了從傳說中的黃帝至漢武帝時期共計3000多年的歷史。全書共103篇, 50多萬字,史學價值極高。