公元前13世紀,猶太人曾在巴勒斯坦居住。公元前11世紀末,猶太王大衛在耶路撒冷建立統一的以色列王國。公元前597年巴比倫人攻陷耶路撒冷,並擄走大批猶太人。公元1世紀,在反抗羅馬人的起義中,幾十萬猶太人被殺,倖存者流亡異域,無家可歸。散居各地的猶太人以猶太教爲紐帶,在部族內部堅持使用本民族語言、文字及風俗習慣,頑強地維繫著民族團結與特性。19世紀末,沙皇俄國曾掀起大規模的排猶運動,無數猶太人慘遭殺害。第二次世界大戰期間,納粹德國製造了更大規模的排猶浪潮,600萬猶太人慘死於德國法西斯之手。1948年5月,部分猶太人建立了以色列國,此後又有不少猶太人從世界各地陸續遷往以色列,現在世界上的猶太人大約有1500萬,主要分布在美國、以色列和俄羅斯。