19 世紀末的英國倫敦,一天有兩個網球迷在一家飯店吃飯。飯後兩人覺得無聊,其中一個隨手揀起一個酒瓶塞子,用桌上的雪茄菸盒當球拍,模仿網球的樣子打起來。另一人覺得挺有趣,也拿起雪茄菸盒,兩人就在桌子上對打起來。他們玩得挺高興,覺得這比打網球方便得多,就熱心地把它介紹給別人。很快,英國流行起來這種「桌子上的網球」。原始的桌球的打法簡直就和網球差不多,人們用動物皮蒙在縮小了的網球拍子上當球拍,用硬而輕的膠質實心球當球。後來,英國人古德發明了膠皮拍。再後來,人們又用賽璐製成空桌球。1926 年,倫敦舉辦了第一屆世界桌球比賽。此時,桌球運動已經完全從網球運動中脫胎出來了。不過,直到今天,英文中的「桌球」一詞直譯的話,還是「桌子上的網球」。