在古希臘神話中,相傳指揮女神雅典娜和海神波賽冬都想用自己的名字來命名一座不知名的山城。兩人發生了爭執,最後主神宙斯提議:「誰能給人類一件最有用的東西,這座城就用誰的名字命名。」於是,海神賜給人類一匹雪白的天馬,他說:「馬能耕地、拉車,會給人類帶來很多的財富。」雅典娜則用手中的長矛往地上一插,只見地上長出一棵枝繁葉茂、果實纍纍的橄欖樹。她說:「這棵樹的全身都對人類有用,果實既可食用又可釀酒、榨油;樹身能製作藥材,還可提煉燃料,用來照明。這棵樹必將給人類帶來和平與豐收,是健康與強壯的象徵、幸福與自由的保證。」在宙斯的讚許下,這座山城便以雅典娜的名字命名了。這就是今天希臘的首都雅典。

  古希臘人認爲,橄欖樹是被雅典的保護神雅典娜帶到人間的,是神賜予人類和平與幸福的行政,因此用橄欖枝編成橄欖冠是最神聖的獎品,能獲得它是最高的榮譽。在古代奧運會上,授獎台設在宙斯神像前,橄欖冠放在一個特製的台上。授獎時,主持者將橄欖冠從台上取下來給優勝者戴上。這時,觀衆唱歌、誦詩、奏樂、歡呼,並向獲獎者投擲鮮花。