早先人們認爲空氣是沒有重量的,不會產生壓強。1642年,科學家托里拆利提出大氣會產生壓強,並測定了大氣壓強的值。四年後,帕斯卡的研究表明,大氣壓隨高度增加而減小。1654年5月8日,爲了證實大氣壓的存在,德國馬德堡市市長、學者奧托•馮•格里克做了一個實驗,震動了世界。他做了兩個直徑37厘米的銅質空心半球,兩上半球可以互相緊密地吻合。在兩半球的吻合處加上浸透蠟和松節油的皮圈以防止漏氣,其中的一個半球上裝有活栓,實驗時通過活栓用抽氣機抽出球里的空氣,然後讓兩隊馬分別往相反的方向各拉一個半球,結果用了八匹馬也沒有把兩個半球分開。但輕輕地一轉動活栓,空氣就進入球里,兩個半球就輕而易舉地分開了。這就是舉世聞名的 馬德堡半球實驗 。通過這個實驗,我們可以了解到大氣壓強的存在。