考古工作者對碳-14的別稱是“碳鍾”,這是因爲碳-14的半衰期是5730年,即經過5730年,碳-14的含量才減少一半。如此長的半衰期,碳-14足以擔當 歷史鐘錶 的重任。植物在進行光合作用時,碳-14和其他碳原子一起,進入了植物體內跟氧原子結合成二氧化碳分子。一旦植物死亡後,它的光合作用也停止了,碳-14不再進入它的體內,而已留在植物體內的碳-14因放射性衰變,含量會逐漸減少。不過這個過程是極其緩慢的,經過5730年,碳-14的含量才減少一半。因此,在遠古年代的物品中,都能檢測出尚未衰變的碳-14。所以,考古工作者從遺址、古蹟中採集到一塊木片,只要測定一下其中碳-14的含量,就可以推算出這木片的年代,從而得出該遺址、古蹟的年代。