人們在對燃燒過程的研究中發現,煤氣,油類,紙張等的燃燒,都屬於一種自由基的連鎖反應,即燃燒物在高溫下會分解出活躍的自由基。且產生的自由基遠比消耗的自由基要多,一旦引發,就會像雪崩一樣擴大,甚至造成爆炸。因此,撲滅這類物質燃燒的關鍵,是捕捉或者降低自由基的能量。乾粉滅火劑的主要成分是碳酸氫鈉。滅火時,碳酸氫鈉迅速分解,放出二氧化碳並轉化成穩定的碳酸鈉粉末。這是一個吸熱過程,能降低燃燒的強度。同時,碳酸鈉粉末連同乾粉中其他穩定的固體粉末一起,頻繁地與自由基碰撞,自由基的能量被固體粉末吸收,活躍的自由基則轉化成穩定的分子,猛烈燃燒的火焰也就漸漸地熄滅了。