如果有人問你:「今年幾歲了?」你回答說,我15歲了。」這個回答是正確的,但15隻是你年齡的近似值,並不精確。假若你的朋友也是15歲,要比較你們兩人年齡的大小,就得知道你們生在哪一月,也就是說,你應該說出自己的年齡是J5歲零幾個月才好比較。但它仍是個近似值。假若你們兩人都生在10月份,那麼,必須準確地知道你們的生日,也就是應該把年齡準確到15歲零幾個月又幾天,才能分出你們兩人的大小。如果是一對孿生姐妹,那麼,姐姐的年齡只比妹妹大幾小時或幾十分鐘,要比較她們的年齡就非要準確到幾歲幾月幾天零幾小時幾分不可了。

  大家知道1分鐘可以分成60秒,1秒鐘還可以再分成100個秒或1000個秒,而且可以無限地分下去。然而我們的年齡完全沒有必要這樣準確,平常只要說出一個近似值——幾歲就可以了。

  但是,在許多科學問題上,必須把時間搞得很準確。我們在收音機里每隔1小時就聽到的「嘟嘟嘟……嘟」的報時信號,它與真正準確的時間只差千分之幾秒。遠洋航行的輪船就根據這個信號確定自己的位置。原子物理學中提到的一種「超子」,其壽命只有若干個秒,那真是短得不得了,當然,要弄清它的年齡起碼要準確到10_2°秒才行。所以通常我們說的時刻,都是近似值,有的準確些,有的粗略些:至於究竟應該準確到什麼程度,那就要看實際問題的需要了。把人的年齡準確到幾秒,完全沒有必要;但是,如果把「超子」的年齡只準確到秒,就不能測出它的真正壽命。

  所以,在各種不同問題中,量的準確度選擇是不相冋的。大家不妨想想看,就長度來說,量布的長度與測量公路長度所要求的準確度會一樣嗎?