錄音和錄像磁帶,都是由一種顆粒十分微小的磁粉,加上黏合劑,很均勻地塗敷在滌綸片基上製成的。這些磁粉顆粒排列得很緊密,當受到磁場的磁化時,在它上面就會留下剩磁,剩磁隨著磁場強度的變化而變化。磁帶進行錄音或錄像時,就是把聲音或圖像通過話筒或電視攝像機,先變成相應的電信號,再把這些電信號,通過錄音機或錄像機的磁頭,變成磁場的強弱變化。磁頭是一個特殊的電磁鐵,磁頭尖上有一個很窄的縫隙,當磁帶在磁頭縫隙里通過的時候,信號電流通到磁頭線圈中,貼在磁頭縫隙里的磁帶上就有磁力線通過,磁帶被磁化,電信號的變化就通過磁場的變化記錄在磁帶上。在重放時,與上述過程相反,即把磁帶上記錄的磁場的強弱變化,還原成相應的電信號,再把這電信號經過處理和放大後,送到揚聲器或電視監視設備的顯像管上,便能放出聲音或顯示出原來的圖像。由於錄音、錄像磁帶的工作原理一樣,所以,錄像磁帶錄像時,同時也可以錄音。

  當然,錄像磁帶的生產,要比錄音磁帶複雜得多也嚴格得多。因爲聲音的頻率變化,一般是從幾十赫到2萬赫的範圍,記錄和重放都比較方便。而一個極簡單的畫面和一個極複雜、細緻的畫固,其相應的電信號,幾乎從零赫到幾兆赫。