中國古代,曾用一種叫做「皂莢」(或皂角)的植物果實來洗衣服。而在歐洲的古國高盧,人們用草木灰、山羊油與水製成了一種洗滌用品。這就是肥皂的雛形。

  現在的肥皂品種已可謂是琳琅滿目了,人們幾乎每天都要和它打交道:洗手、洗臉、洗衣服……可是,你知道各種肥皂的區別和用途嗎?

  洗衣服用的肥皂,它的化學成分是高級脂肪酸的鈉鹽。這種肥皂中含有一些水玻璃和純鹼之類的鹼性物質,對皮膚有較強的脫脂作用,所以不宜用來洗臉、洗澡。

  香皂的質地比較純,是用上等的油脂製造的,其中所含的過量鹼極少,對皮膚的刺激性非常小。香皂一般是用椰子油和橄欖油製造的,椰子油是潔白的固體,橄欖油是淡黃色或綠色的液體。用椰子油製成的香皂,泡沬很多,去汙力強,質地堅硬,不易變質;用橄欖油製成的香皂性質溫和,對皮膚沒有刺激作用。在製造香皂時,還加進了一些香精,例如茉莉香精、玫瑰香精等,所以香皂芳香襲人。

  藥皂的種類也很多,如治療疥瘡的「硫磺皂」、治癖的「苯皂」、具有消毒作用的「硼酸皂」、「石炭酸皂」等等。這些藥皂的主要成分與普通肥皂差不多,只不過加入了一些消毒劑罷了。如石炭酸皂中的石炭酸是一種強力殺菌劑,它能使細菌菌體的蛋白質凝固變性,最後使細菌死亡。

  在理髮店裡,你還會碰上一種液體的肥皂,它是用脂肪酸鉀(俗稱軟皂或鉀肥皂)加水溶解而做成的皂液。