撥號上網是通過電話線路和上網專用設備(數據機)與電腦配合實現接通國際網際網路的一種上網方式。數據機的英文名字是Modem,俗稱「貓」。電話線路大多是由一種單股實芯銅絞線做成的,其傳送的電信號頻率變化處在銅絞線能正常傳輸的範圍之內,所以電信號清晰穩定。而網上傳送的數字電信號的頻率變化範圍要比電話線傳送的電信號寬得多,它們在銅絞線上傳輸時會發生畸變,嚴重失真。這時,就需要用「貓」把數字電信號轉換成與電話的電信號相同的頻率範圍,以保證傳輸質量。