早在1945年,一位名叫克拉克的英國科學家就大膽地提出了建立「太空之塔」,利用衛星進行微波通信的設想。到本世紀60年代,人類掌握了發射人造衛星的技術後,這個設想終於實現了。1964年8月,美國成功地把一顆通信衛星發射到赤道上空35770千米高的軌道上,真的把天線架到太空去了。

  要使通信衛星能準確地接收和發送微波,衛星地面站那口大鍋形狀的天線必須準確地對準通信衛星。讓天線跟著衛星的飛行轉動是不現實的,但是讓衛星停在空中似乎也是不可能的。經計算,如果讓通信衛星在赤道上空37550千米的高度自西向東以每小時11070千米的速度運行,它繞地球一周的時間恰好是24小時,和地球自轉一周的時間完全相等。這時,從地面上看這顆衛星,它似乎老是「停」在空中某一位置上。這樣,衛星地面站的天線便可固定不動,衛星通信也可準確可靠地進行。也正是這個緣故,通信衛星又稱爲地球靜止衛星或同步衛星。

  一顆通信衛星的通信範圍覆蓋了地球表面的三分之一多一點。

  這樣,只要在赤道上空等距離發射三顆通信衛星,它們的通信範圍就可以覆蓋住整個地球,從而實現全球範圍的衛星通信。

  現在,在太平洋、印度洋、大西洋上空就各有一顆國際通信衛星,這三顆衛星和地面上的衛星地面站一起組成了一個全球通信網。通過這個通信網可以將在任何一個國家進行的比賽演出等實況及時傳到世界各地。

  要是兩地分屬兩顆衛星的通信範圍怎麼辦?如紐西蘭的惠靈頓與奧地利的維也納就分屬太平洋和印度洋上空那兩顆衛星的範圍。這兩地要互相通信,可由惠靈頓地面站通過太平洋上空的通信衛星將信息先發到北京或香港的地面站。因爲北京與香港是這兩顆衛星通信範圍的重複區,故可再由北京或香港地面站通過印度洋上空的通信衛星將信息傳到奧地利的維也納。反之亦然。由此可見,衛星通信距離遠,通信範圍大,可以實現全球通信,而且不受地麵條件限制及氣候干擾,可靠性高。衛星通信速度快,用它傳輸的長途電話比原來的有線傳輸快幾百倍,而且容量大,可同時傳送10000餘路電話和多路彩色電視節目。現在已有150多個國家與地區總共建立了近1000個通信衛星地面站。隨著衛星轉發的功率的增大,家庭電視機僅需配上直徑1米左右的小型接收天線,就能隨時收到世界各地精彩的電視節目了。