喜歡觀察天空的人都知道天上有一顆大名鼎鼎的北極星。一旦找到了北極星,東南西北的方向就清楚了,因爲北極星所在的方向就是北方。

  北極星有一個有趣的特點。我們每晚看星,會發現星星都在東升西落,而北極星卻像一位大元帥,穩坐中軍帳,幾乎一動不動。再仔細觀察,還會發現羣星好像都在圍著北極星轉圈圈,這是怎麼回事呢?

  原來,星星的東升西落是我們地球自轉造成的一種現象。地球一刻不停地繞著一根假想的自轉軸自西向東旋轉,自轉造成了晝夜的交替,也造成了羣星的東升西落。如果把這根假想的自轉軸向兩邊無限延伸,那麼它就會與我們頭頂上的天球交於兩點,在地球北極上方的一點叫做北天極,對應的方向就是正北方•,而在地球南極上方的一點就叫南天極,對應的就是正南方。北極星就在離北天極不到1。的地方,面向這顆星的方向當然就是北方了。羣星的東升西落是地球自轉造成的,而北天極就是地球自轉軸的方向,所以,看上去羣星是圍繞北天極旋轉。北極星恰好在北天極附近,粗看起來,就像是北極星一動不動,羣星在繞著北極星旋轉了。其實,北極星並不等於北天極,北極星實際上也在沿著一個很小的圓圈繞北天極旋轉,只是這個圓圈太小,肉眼通常是看不出來的,於是給我們的感覺就是北極星好像在天空中總是一動不動的。

  在北半球,北極星是夜間指示方向的最好工具。