當我們觀測宇宙時,發現它是個由大量的恆星、星團、氣體和塵埃集聚在一起的龐大的天體系統,這種系統被天文學家稱爲星系。銀河系就是一個普通的星系。銀河系以外還有許許多多的星系,我們把它們叫做河外星系。星系的形態多種多樣,人們根據它們的形態分類爲橢圓星系、旋渦星系(包括棒旋星系)和不規則星系。星系的質量可大呢,一般是太陽質量的1億〜1000億倍。

  這些龐然大物在宇宙中並非靜止不動的,而是高速向外膨脹。在星系團內,星系的空間密度比較高,星系間的距離約爲星系直徑的10〜1000倍。在引力的作用下,星系可以在幾億年的時間內就移動相當於本身直徑那麼大的距離。因此,在宇宙年齡150億〜200億年內,星系的碰撞是不可避免的。

  一旦星系互相接近、交會甚至發生碰撞,潮汐力的作用便會對星系的結構、動力學狀態以及星系內部恆星的形成產生巨大的影響。在碰撞過程中,星系中的氣體雲可能會坍縮,在激烈的爆發中形成幾百萬顆新恆星。哈勃空間望遠鏡最近拍攝的一張圖像揭示了這一災變的結果。在南天的烏鴉座有一對正在碰撞中的星系,它們都是旋渦星系。現在有相當多的天文學家認爲,大部分較大的橢圓星系是由兩個質量相當的旋渦星系相互吞併而形成的。

  哈勃空間望遠鏡的最新觀測結果,還揭示了星系碰撞有時可能導致類星體的誕生。兩個碰撞星系中,其中一個星系中心的大質量黑洞,吸入另一個星系中的恆星和氣體,隨著物質大量掉入黑洞,會產生出一股非常強烈的輻射。