北極星的大名,無人不知,無人不曉。即使是住在南半球的人,雖然無緣直接看到北極星,但對小熊星座的這顆二等星,也是心馳神往,頗爲熟悉。

  北極星即「小熊α」星,由於它離北天極很近,自然被看做北天極的標誌,而享有盛名。在北半球的人,只要找到了北極星,就找到了正北方向。南天極附近也有類似的這麼一顆南極星嗎?

  南天極位於南極星座內。南極星座是個很暗的星座,多數是肉眼剛能看到的六等星。有一顆「南極δ」星,按常理來說,它完全有可能贏得南極星的光榮稱號,因爲它離南天極的距離,與「小熊α」星離北天極的距離基本相當。可惜的是「南極δ」星很暗,視力極佳的人也必須定睛細看,仔細辨認,才能把它找到。稍稍有點薄雲和月亮,它就隱匿不見。這樣的一顆星,儘管其實際光度是太陽的7倍,卻因其與我們有著120光年的距離,才使它的亮度如此暗淡,而不足以被尊稱爲南極星。

  南極星座里有沒有別的亮些的星可以被稱爲南極星呢?最亮的「南極μ」星是3.74星等,這樣的亮度與北極星的1.99星等比起來要遜色許多,更遺憾的是它離南天極很遠,這就很難起到爲人們指示南天極準確位置的作用。看來,目前還沒有南極星的合格候選者,只能虛位以待。有朝一日,全天第二亮星──「船底座α」星(即老人星),由於歲差現象而逐漸靠近南天極的時候,人們自然會很高興地給它戴上「南極星」的桂冠。