長時間觀察星星的人也許會有一個疑問,許多星星一明一暗的,仿佛在調皮地眨著眼睛,可是像「啓明星」(也就是金星)的亮度卻毫無變化,這是爲什麼呢?有人認爲恆星的光之所以閃爍不定是由於它們在高速自轉,還有人猜想是恆星亮度發生了變化等等。

  其實,恆星是團高溫氣體球,中央溫度超過一千萬攝氏度,能夠進行核反應釋放能量。太陽就是顆恆星,它的直徑約有140萬公里,和地球的距離大概有1億5000萬公里。除了太陽以外的其他恆星,都距離我們非常遙遠,離太陽最近的恆星是位於半人馬座方向的α星,它和我們地球的距離大概有40兆公里。

  而行星內部沒有核反應,不能支撐太大的體積,所以行星比較小。例如木星是太陽系中最大的行星,它的直徑大概是太陽的1/10。打個比方,如果把從地球看遙遠恆星比喻從北京看美國的一個籃球,那麼從地球看木星就好比從操場的一端看另一端的一個桌球。我們的眼睛一般能分辨大約1/60度的細節,所以無論是看恆星還是行星都是「光點」。但是透過望遠鏡,行星的影像被放大成爲「光面」,我們能夠看清楚,而恆星卻還是很小的光點。那「小光點」爲什麼會閃爍呢?

  原來,地球周圍有一層厚厚的大氣層,而且大氣層的疏密程度並不相同,離地面越近空氣越稠密,而高空的空氣則是稀薄的。另外,大氣通常處於流動狀態,熱空氣不斷上升,冷空氣持續下降,以至相同地區的大氣疏密程度也在變化之中。當恆星發射的光線穿過地球大氣時,光線就會在這些不同密度的大氣層中被不斷地折射著,因而到達我們眼中的光線也就閃爍不定了。