月球表面看上去明暗相間是由其表面的地形造成的。在地球上,人類肉眼所見月面上的陰暗部分實際上是月海。月海的地勢一般較低,類似地球上的盆地,月海比月球平均水準面低1000~2000米,個別海如雨海的東南部甚至比周圍低6000米。月海的返照率(一種表示反射太陽光本領的物理量)比較低,因而看起來顯得較黑。月面上高出月海的地區稱爲月陸,一般比月海水準面高2000~3000米,由於它返照率高,因而看來比較明亮。在月球正面,月陸的面積大致與月海面積相等,但在月球背面,月陸的面積要比月海面積大得多。