許多流星雨有周期性活動,例如,獅子座流星雨的周期爲33年,在大年1833年、1866年和1966年都有類似放禮花的盛況,而在其他年份,1小時能出現10顆流星就不錯了。爲什麼會這樣呢?原來,大多數流星羣都是彗星破裂散落的碎屑物質。離母體彗星越近,流星物質就越密集。如果地球穿過這個流星羣軌道,正好與流星物質比較集中的部分相遇,我們看到的流星就多,稱這一年爲流星雨「大年」。如果地球越過流星羣軌道時,這一區域分布的流星物質很稀疏,我們就看不到流星雨了,這一年就成爲流星雨的「小年」。