很早以前,天文學家在光學望遠鏡里就己發現一些呈雲霧狀的天體,人們稱之爲星雲。星雲是一種由星際空間的氣體和塵埃組成的雲霧狀天體。星雲中單位體積的物質是非常少的,如果拿地球大氣的標準來衡量,有些地方幾乎是真空。但星雲的體積非常龐大,一般的星雲範圍可達幾十光年。有些星雲因吸收附近高溫的恆星光後,利用它的能量發光的是發射星雲;僅反射附近恆星的亮光的,是反射星雲;而不發光的,稱爲暗星雲。