火星表面的岩石含有較多的鐵質。當這些岩石受到風化作用而成爲砂塵時,其中的鐵質也被氧化成爲紅色的的氧化鐵。由於火星表面非常乾燥,沒有液態水的存在,這使火星上的砂塵極易在風的吹動下到處飛揚,甚至發展成覆蓋全球的塵暴。1971年,當 水手9 號空間探測器飛臨火星上空時,就曾觀測到一次巨大的塵暴。正是這種反覆發作的塵暴,使火星表面幾乎到處都覆蓋著厚厚的氧化鐵砂塵,從而呈現出紅色的面貌。