在地球上空運行的人造衛星,按其軌道離地面高度來區分,可分爲三種,即近地軌道(小於600千米)、中軌道(600~3000千米)和高軌道(大於3000千米)。不同用途的衛星,運行不同的高度。需要對地面目標進行仔細觀察的衛星,通常運行在近地軌道,如科學實驗和偵察衛星等;需要對地球進行頻繁地、周而復始地觀察的衛星,通常運行在中軌道,如極軌氣象衛星和資源衛星等,而對一些要求在空中 固定不動 的衛星,如轉播電視的通信衛星,則採用地球靜止軌道。這個軌道在地球赤道平面內,離地面35860千米。因爲在這個軌道上,衛星繞地球自西向東旋轉,速度爲3.075千米/秒,正好等於地球自轉的速度,地面與衛星就相對 不動 了。