太空梭發射時,身上綁著比自己還要大的燃料箱,還有兩枚助推火箭。先上升到幾十千米高空,扔下兩枚耗盡燃料的助推火箭(它們用降落傘回收後重複使用)。再上升到100多千米高度時,又拋棄龐大的外燃料箱,這時太空梭本身的發動機才足以把它送上幾百千米高的軌道。太空梭掛了那麼多發射 外掛 當然無法像飛機那樣水平滑跑起飛,而火箭發動機又只能短時間工作,因此,太空梭必須在最初一二分鐘裡垂直上升,儘快衝出稠密的低層大氣。所以太空梭只能在造價昂貴的發射台上升空,每次飛行後要重新裝配,不能在短期內重複使用。所以在21世紀,它將被更先進的空天飛機所取代。