一般的天文望遠鏡,只能觀測到其他天體發出的可見光,因此叫做光學天文望遠鏡。它對電波無法接受。所謂射電望遠鏡,實際上是用來測量從天空中各個方向發來的射電能量的一種天文儀器。它具有高定向性天線和相應的電子設備。因此有人說,射電望遠鏡與其稱它爲望遠鏡,倒不如說是雷達接收天線。現在世界上最大的射電望遠鏡,其直徑有100米,面積有足球場那麼大,真可謂龐然大物。用一般望遠鏡只能看到可見光現象,而射電望遠鏡則可以觀測到天體的射電現象。由於射電望遠鏡的發明,天文學有了飛速發展。它揭示了宇宙中許多奇妙現象。例如通過射電望遠鏡,人們發現了天鵝座A的射電星系,它每秒鐘發出的射電能量要比太陽每秒鐘發出的能量強1億億倍以上,是迄今發現的最大射電星系,而用光學望遠鏡對它卻是一無所知。此外,用射電望遠鏡還發現了類星體、脈衝星、星際有機分子和微波背景輻射。可見射電望遠鏡的作用是很大的。