1934年5月12日,美國發生了地球上最嚴重的一次沙塵暴。這天,從美國西部大平原的幾個州,颳起了一陣強風暴。暴風掠過西部廣闊的土地,將千頃農田的肥泥化作黑黑的塵霧,卷到空中,並以每小時60千米一100千米的速度,咆哮著由西向東橫貫整個美國國土。這股沙塵暴連刮3天,將美國西部地區的表土層平均颳走了5厘米~13厘米,毀掉耕地4500多萬畝。風暴過後,西部平原的水井、溪流乾涸,農作物枯萎,牛羊大批渴死,經濟損失慘重。

  沙塵暴又叫黑風暴,是發生在沙漠地區的自然現象。沙漠地區有大量的流沙,爲沙塵暴提供了沙源。近100多年來,由於過度墾荒、過度放牧,沙塵暴的範圍擴大,危害加重。發生在美國的這場沙塵暴,也是由以上原因造成的。

  幾百年前,寬闊的北美大陸到處是茂密的森林、灌木和草.原。野生生物資源十分豐富。19世紀末到20世紀初,美國人開始大舉開發中西部的無垠沃土。他們砍伐森林、開墾草原,開發規模越來越大,速度也越來越快,在100多年裡,美國人利用國土上豐富的自然資源,獲取了巨大財富,同時差不多滅絕了平原上所有的美洲野生動物,也幾乎砍光了從大西洋畔一直伸展到大平原區的一望無際的森林。大片大片的自然植被消失了,土地裸露,風蝕加速,是終導致了這場災難。

  科學家做過推算,在一塊草場上,颳走18厘米厚的表土,約需2000多年的時間;如在玉米耕作地上,颳走同樣數量的表土需49年;而在裸露地,則只需18年時間。

  世界上不少地方發生過沙塵暴,1993年5月5日,我國西北地區就發生了特大沙塵暴,造成85人死亡,31人失蹤,96.6萬畝耕地受災。沙埋厚度達20厘米~150厘米,房屋倒塌,水井堵塞,農作物顆粒無收,給西北幾省造成慘重損失。

  目前,世界上有四大沙暴區:中亞沙暴區、澳大利亞中部的澳大利亞沙暴區、美國中西部的北美沙暴區、撒哈拉沙漠中的中非沙暴區。

  從世界各沙暴區的起因和發展來看,人爲破壞環境是沙塵暴發生的最重要的原因,它占到所有起因的90%。因此,只有保護好植被,防止土地沙漠化,才能減少沙塵暴災害。