柴達木盆地介於阿爾金山一祁連山和崑崙山之間,面積約20萬平方千米。四周高山海拔四五千米,盆地底部海拔在2600~3000米,是我國地勢最高的內陸盆地。

        柴達木盆地是個古老的陸塊,幾千萬年前這裡就是一個大湖盆了。原先的氣候比現在溫暖溼潤得多,生物繁茂,生物遺體不斷堆積,逐漸生成石油和煤。後來,氣候變干,湖水蒸發,形成豐富的食鹽、鉀鹽、石膏等礦。現在,冷湖的石油、魚卡的煤、察爾汗的食鹽和鉀鹽都已開採,並且開始在察爾汗建設我國最大的化肥廠。

        柴達木盆地鹽產地很多,大大小小的鹽湖有100多個。位於柴達木盆地腹部的察爾汗鹽湖,儲鹽量就有250億噸。鹽湖表面有一層厚而堅硬的鹽蓋,鹽蓋最厚處達15米。鐵路通過察爾汗鹽湖地段的32千米長的路基就鋪在鹽蓋上。路面損壞了,養路工人就用鹽坑裡的滷水來修補。在柴達木,不少房子是用鹽塊砌的,甚至飛機場也是用鹽塊鋪設的。柴達木是一個鹽的世界,難怪在蒙古語中,柴達木就是“鹽澤”的意思。

        柴達木夾在高山之間,地殼活動強烈,多斷裂和岩漿活動。

        因此除了石油、煤和鹽礦等沉積礦藏外,還有與岩漿活動有關的石棉和各種金屬礦藏。柴達木資源豐富,不愧有“聚寶盆”的美稱。