下肢癱瘓有兩種完全相反的情況。一種人癱瘓的下肢僵硬,在身體向前移動時,爲防止硬直的下肢足尖觸地,病人不得不把癱瘓的下肢提高,並向外偏斜一些,劃個弧形才能前進;而另一種癱瘓者的下肢既軟又有些縮短,比起另一側健康的下肢往往顯得明顯短小一些。於是這兩種人在行走時就造成了明顯不同的姿勢,有經驗的醫生一看就知道這是什麼性質的癱瘓。通常把前一種癱瘓稱爲硬癱,後一種稱爲軟癱。

  爲什麼有硬癱和軟癱之分呢?這是因爲人類的肢體運動依賴於神經系統的支配,從腦、脊髓到四肢有一個完整的神經網絡,像一個電網一樣遍布全身。神經系統又可分爲上運動神經元(主要是大腦和脊髓)和下運動神經元(主要是周圍神經)兩類。上運動神經元發生病變的癱瘓往往使下肢張力增高、硬直,表現爲硬癱。最常見的病因是中風、腦外傷、脊髓損傷的後遺症。而下運動神經元發生病變的癱瘓往往使下肢張力降低、鬆軟,表現爲軟癱,最常見是小兒麻痺症後遺症。所以,同樣是下肢癱瘓,有的人下肢僵直,有的人下肢軟弱。