在醫院裡,有時能見到一種特殊的病人,他雖然張大著眼睛,時而望著牆壁、天花板,時而望著走近他的人,但當別人大聲呼喚他的名字時,他卻一點反應也沒有。即使突然將物體放在他的眼前,他雙眼依然一眨也不眨,而且不說、不動、不吃、

  不飲,不能控制大小便。這些現象說明,病人的大腦功能已經喪失,完全沒有知覺了。可奇怪的是,他的呼吸、心跳、咳嗽、噴嚏和吞咽等先天性本能反應還存在,常靠流汁、牛奶等食物來維持生命。這樣的病人只不過像植物一般只會吸收營養保持生命而已,於是便被稱爲「植物人」。

  成爲「植物人」的原因很多,如嚴重腦外傷、煤氣中毒,或窒息、急性心肌梗塞造成呼吸、心跳突然停止。由於病人呼吸、心跳停止後,大腦的供血供氧也就停止了,時間一長,正常腦組織會受到嚴重破壞,同時,還會產生各種代謝障礙和腦細胞酸中毒等情況。這種損害往往從大腦皮層開始,逐漸向脊髓擴展,所以,腦缺血缺氧時間愈長,造成的腦損害就愈大。醫學上認爲,在常溫、常壓下,腦所耐受缺氧時間不能超過3〜4分鐘。一般缺氧15秒,便可造成幾分鐘的昏迷;3分鐘以上,則可產生幾天的昏迷;心跳停止時間超過5分鐘以上,就將引起死亡。所以,有些病人雖經奮力搶救,恢復了呼吸和心跳,但人的高級「司令部」——神經中樞的指揮已失靈,因而變成了「植物人」。

  由此可見,凡是能嚴重造成大腦廣泛性損害的疾病,都會使人成爲「植物人」。一旦形成「植物人」後,要恢復正常就非常困難了。但是也有例外,例如1991年2月17日《新民晚報》報導,泉州市一名昏睡14個月左右的「植物人」終於開口說話,這說明如何救活「植物人'還是值得深入研究的。