嫦娥偷吃了仙丹登月,到秦始皇「怕老」命徐福至東瀛求取不老仙丹,「怕老」一直是人類難以逃避與克服的憂慮。因爲怕老,所以防老、抗老,也一直是人類有史以來一直追尋的目標。以前的人由於根本不了解變老的原因以及造成老化的機理,所以儘管有再多的「長生不老仙丹」,均是不足信的。幸運的是,生在20世紀的我們,終於對造成人類衰老的原理有了初步的認識。

  老化是人體「氧化」的過程

  人爲什麼會老?簡單的說,老化是人體「氧化」的過程。什麼叫「氧化」,舉個容易懂的例子,就像鐵會生鏽,原本平滑堅固的鐵,在空氣中長時間與氧發生反應,便氧化形成生鏽的鐵。氧化會破壞物體原本的結構而變質,氧化的反應,有很緩慢的,如人類的老化現象;也有很快速而激烈的,如物品著火燃燒,便是物質與氧產生激烈化學反應的另一種氧化現象。

  氧不僅是人類每天必須呼吸的氣體,而且人體全身的每一個細胞時時刻刻都需要氧氣的存在才能存活。那麼爲什麼又說「老化」是一種氣化的反應呢?簡單來說,存在人體內的氧,其實可分爲「好氧」和「壞氧」。「好氧」即是一般所說的氧分子,它就是提供人體細胞及生理活動所需要的氧,在這種「好氧」分子的周圍所圍繞的是成雙成對的電子,好似萬事萬物多以成雙成對比較安定。然而,由於外界因素如環境汙染、輻射或外傷等因素,讓自然界及個人體內產生了所謂的「壞氧」。「壞氧」帶有一個或多個不成對電子,因此極爲不安定。不安定的壞氧還會與其它本來安定的原子或分子產生反應,結果讓許多本來處於安定狀態的化學結構也變得不安定了。這就好像說缺錢的人偷了你的錢,於是你因缺錢再偷別人的錢,結果,被你偷了錢的人也一樣缺錢再去偷別人的錢,一團混亂的連鎖反應因而發生。而這裡所比喻的「錢」就是「電子」,而缺錢的人便是「壞氧」及帶了一個或多個不成對電子的化學結構,也就是現代流行病學最流行的名詞「自由基」了。

  然而,「壞氧」是不是真的很「壞」,如果以它足以在人體內消滅外來物或抵抗微生物侵害來看,有時它的產生也是有必要性的,這也是爲什麼人在生病或外傷時體內自由基也會特別多的原因。

  文明加速自由基產生

  其實人體本身有能力去調整自由基的濃度,太高時,體內會自然地分解出如SOD(超氧化歧化物酶)等抗氧化物質來將它清除。然而,隨著科技工業的日益發展,加上人類生活形態的調整,工廠、汽車排放許多廢氣,核能輻射、化學物質、藥物的服用,抽菸、喝酒、生活壓力過大等因素,使人體內接受到或自我產生的自由基濃度漸漸高於體內本身製造抗氧化物的能力。本來,人體自然老化的時間應該是近百年,但由於自由基的大量產生,使得原本安定正常的細胞膜表面結構開始了不安定的連鎖反應,於是,慢性病如糖尿病、心血管疾病、以及癌症等疾病罹患率逐年上升,使得原本緩慢的氧化作用所產生的「老化」反應,似乎在文明環境的催化下,加快了許多。

  抗老防衰的保健產品

  抓住了人類「怕老」的心態,援引衰老理論爲包裝,抗老防衰的保健產品正開始在市場上促銷,至於效果如何呢?恐怕只能用「有真有假」這四個字來形容了。

  基本上,以簡單的原理來分,具有抗衰老功能的產品可分爲兩大類:一類爲具有抗老、防老功能的抗氧化產品,如維生素C、E、β胡蘿蔔素、麥苗精、葡萄籽萃取物、綠花椰菜汁、綠茶粉等;另一類則是針對老化所產生的機能性物質,補充人體需要而正在減緩或消失的物質,如膠原蛋白、胎盤素、去氫表雄酮(DHEA)等。

  何時開始抗老措施

  「老化」其實是一種歲月時間累積出來的結果,它不是病,只是生物與外在環境長期互相作用的結果。那麼,什麼是防老抗衰的最佳時機呢?雖然中國俗語有「返老還童」的說法,但是這個夢想是從來不曾發生過。一旦你已經變老,要將衰老倒轉,抗老便是「爲時已晚」,因此「防老抗衰」應從年輕時就得開始。另外,是否中老年人才需要抗老化嗎?其實不然,預防老化的保健觀念若能在年輕時就建立,及早預防過度氧化的發生,要比在老化已經發生之後再希望一夕回春來得實際。

  如何選擇防老保健品

  在選用防老保健品前,我們須強調的是均衡營養的三餐、每餐八九分飽、每天運動,及預防體重過重等都是醫學界一再證明最有效的養生防老的基本策略。還有,菸酒應儘可能避免,因爲二者都具有明顯加快細胞氧化的作用。有了這些基本的養生習慣後,再來服用具有「防老抗老」作用的保健食品,才是真正的「錦上添花」而非「捨本逐末」的作法。