自20世紀80年代以來,全球氣候明顯變暖。英國倫敦氣象台的科學家宣稱,自1850年開始有可靠的世界氣溫記錄以來,本世紀80年代是全球最熱的10年,而1990年則是全球創記錄的最熱年。

  全球氣候爲什麼會變暖?科學界一致認爲,是由於大氣中的二氧化碳等氣體含量的增加引起的「溫室效應」所造成的。

  大氣中本身的二氧化碳含量並不高,一般約占大氣的0.03%,它是有機化合物氧化作用的產物。燃料的燃燒,有機物的腐化以及動植物的呼吸都會產生二氧化碳。二氧化碳主要集中在大氣底部20千米的薄層內。大氣中的二氧化碳對太陽輻射吸收很少,但卻能強烈地吸收地面輻射。大家可能見過溫室吧,通常溫室由大面積玻璃窗構成,來自太陽的短波輻射很容易通過玻璃,將室內曬熱;被加熱後的室內則輻射出長波輻射,長波輻射不易穿過玻璃散射出去,這樣,太陽能的一部分以熱能形式被保存在室內,形成溫室。

  大氣中二氧化碳的作用,就類似溫室玻璃窗的作用。日光通過大氣層射向地球,地球向空間輻射出長波輻射。而二氧化碳可將大量的長波輻射吸收,從而減少了地表熱量向空間輻射損失,使得大氣層保持一定的熱能,增加地表氣溫。人們把二氧化碳在大氣中的這種作用稱爲「溫室效應」。二氧化碳引起的「溫室效應」對人類生產、生活並不一定都是有害的,關鍵在於二氧化碳在大氣中的含量。在過去的10萬年內,大氣中的二氧化碳,經植物的自然消耗,大致保持著平衡狀態,也就是說,大氣中二氧化碳的含量爲280PPm(即百萬分之280),它恰好適合人類和動植物生存,也不會使氣候發生較大的變化。可是,近幾年來,大氣中二氧化碳的含量不斷增高,「溫室效應」不斷增強,從而導致了全球性的氣候變暖。