在東非高原上,自南而北貫穿著一條又長又深的裂谷,這就是世界上最長的大地裂谷帶——東非大裂谷。

  東非大裂谷南起贊比西河口,向北穿過東非高原、衣索比亞高原,經紅海、亞喀巴灣,伸入約旦河河谷。長度大約6000千米,在馬拉威湖附近分出一支,經坦噶尼喀湖、基伍湖、阿明湖、蒙博比湖,伸向階伯特尼羅河河谷。裂谷寬度雖只有35—55千米,兩側陡峭的谷壁卻可以高出谷底達1000—2000米。

  在斷裂谷地低洼處往往積水成湖,裂谷帶的湖泊大多是構造湖,狹長幽深,與裂谷延伸方向一致,呈串珠狀分布。世界第二深湖就是這個裂谷帶的坦噶尼喀湖,水深將近1435米。東北部的阿薩爾湖,是非洲大陸的最低點,海拔僅有一150米。

  是什麼力量造就了這一蔚爲壯觀的巨大裂谷呢?

  非洲大陸原是南方岡瓦納古陸的一部分,在侏羅紀後逐漸分裂出來,成爲一塊獨立而穩定的古陸。從第三紀開始並延續到第四紀的造山運動,在非洲引起了強烈的擡升與斷裂活動,東非大裂谷就形成於這個時期。至於具體成因,現在在地質學中存在著多種認識和理解。板塊學說認爲,地殼以下的地幔中上升流強烈上升,致使地殼隆起,形成了東非高原;上升流向兩側擴散,巨大的拉張力致使地殼發生斷裂,形成東非大裂谷。這一說法認爲斷裂的產生是大陸開始分裂,海洋正在孕育的反映。裂谷繼續擴張,就會演變成海洋。地殼發生斷裂的過程中必然伴隨著火山和地震的活動。裂谷帶附近地殼運動極爲活躍,岩漿活動劇烈,火山林立成羣,地震時有發生,顯示著極強的生命力。這裡有一系列高達5千米的大山,著名的有吉力馬札羅山、肯亞山等。