冰川分布在年平均氣溫O°C以下、氣候寒冷的兩極地區或海拔很高的高山地區。這些地區以固體降水爲主,降下的雪花在地面上積累起來,越積越厚。積雪在陽光的照射下融化,因受周圍低溫影響,馬上又凝結成冰,有些則在重壓的作用下,壓緊凝結,形成冰。這些冰隨著體積和重量的不斷增加,最終成爲冰川冰。冰川冰繼續發展,當重力大於地面摩擦力時便會發生流動。有時,冰川在自身重力的作用下,也會發生塑性流動。冰川的流動速度很慢,一般每天只有幾厘米,最多的也不過數米之遠。