大多數湖泊的水,都是河水注入的。江河在流動的過程中,河水把所經過地區的岩石和土壤里的一些鹽分溶解了,另外沿途流入河流里來的地下水也帶給它一些鹽分,當江河流經湖泊時,又會把鹽分帶給湖泊。如果湖水又從另外的出口繼續流出,鹽分也跟著流出去了,在這種水流非常暢通的湖中,鹽分很難集中,所以成爲淡水湖。有些湖泊排水非常不方便,而且因氣候乾燥,蒸發消耗了很多的水分,含鹽量便愈來愈高,湖水就會愈來愈咸,成爲鹹水湖。也有人認爲,鹹水湖在地質時代里,原是海的一部分,因此湖裡的水保留了很多的鹽分。還有人說,鹹水湖是由結晶岩石經過風化,所含鹽分被釋放出來,或者地下水把古代沉積的鹽溶解之後帶入湖裡等原因造成的。