世界上一些大河如長江、黃河、密西西比河、伏爾加河、恆河、尼羅河等,在流入海洋的人口處,都有面積很大的三角洲。河流帶著泥沙從上游流向下游,由於下遊河牀逐漸擴大,流速就逐漸減慢,河流中的泥沙就不斷淤積下來;河流注入大海時,水流分散,流速驟然減小,再加上潮水不時湧入,有阻滯河水的作用,特別是海水中溶有氯化納,致使那些懸浮在水中的泥沙也沉澱下來。泥沙越積越多,最後露出水面,河流只得繞過沙堆從兩邊流出去。由於沙堆的迎水面直接受到河流的衝擊,不斷受到流水的侵蝕,往往形成尖端狀,而背水面卻比較寬大,使沙灘成一個 △ 形。人們就將它們命名爲 三角洲 。