地殼岩層受到地殼運動引起的強大外力時,會發生斷裂和破碎。這種發生斷裂的岩層,就叫斷層。著名的東非大裂谷,自南向北縱貫東非高原,是世界上最長、最深的大斷層,被稱爲「地球的傷痕」。它全長6400千米,寬度爲32~56千米,高山與深谷相差一二千米。地質學家分析表明,該處上湧的地幔物質衝破已經存在的地殼破裂部位, 促使地殼隆起、 變薄、 出現大裂口,然後陸地繼續向兩側擴張,從而形成東非大裂谷。據觀測,目前這條大裂谷仍在以每年5厘米的速度向兩側擴張。科學家們曾預測,按照這種速度擴張下去,在2億年後,裂谷間將會形成一個新的海洋。