我們都有這樣的經驗:當我們愈靠近火爐,感受到的熱量就愈多,感覺到愈來愈熱;而離火爐愈遠,感受到的熱量就愈少,感覺到愈來愈冷。

  地球繞太陽運轉的軌道是橢圓形的,太陽與地球的距離時刻在變化著,天文學家告訴我們:每年1月3日是地球離太陽最近的一天,7月4日是地球離太陽最遠的一天。太陽是個發熱的物體,按照離發熱體愈近,物體的溫度就愈高的常識,地球上最熱的時期應該在1月,最冷的時期應該在7月。可是實際上1月正是嚴寒季節,而7月正是酷熱的月份。這是怎麼一回事呢?

  原來氣候的冷暖,雖然是由地球獲得太陽熱量多少來決定的,但是地球離太陽的遠近,並不是決定獲得熱量多少的主要因素。因爲每年1月3日那一天,地球離太陽約爲14700萬千米,7月4日這一天,地球離太陽約15200萬千米,這兩天地球與太陽的距離只差約2%(約500萬千米),對於地球獲得太陽熱的影響是不大的。

  決定地球上氣候冷熱的主要原因,是太陽光對地面照射的傾斜程度;太陽光射向地面的傾斜程度越厲害,地面上單位面積所獲得的太陽熱量就越少。冬季照到北半球地面上的太陽光,完全是斜射的,又加上日短夜長,所以天氣寒冷;而在夏季太陽光卻比較接近於直射,又加上日長夜短,所以天氣炎熱在南半球,是1月(夏季)熱,7月(冬季)冷。這也並不是因爲1月里日地距離近,7月里日地距離遠,也仍舊是由於1月太陽光照射到南半球的傾斜度比7月小的緣故。