在深邃的海底,蘊藏著許多石油和天然氣。它們不僅被海水覆蓋,而且還躲藏在海底儲油構造里。儲油構造往往是呈倒「V」字型的上穹岩層,天然氣位於最上層,石油在中層,水在最下層。

  爲了尋找海底石油和儲油構造,科學家往往藉助船上的儀器進行地球物理勘探。簡單地說,它就像是爲地層作一次透視。

  最重要最常用的「透視」方法是地震勘探,它利用在船尾拖曳的電纜發出和接收人工地震波。因爲地震波在不同的地層中傳播速度是不一樣的,在不同地層的界面上就會形成不同的反射。儀器把接收到的反射波加以放大、分析,就可以知道地層中的情況,把儲油構造尋找出來。

  此外,物探的「透視」方法還有重力勘探法和磁力勘探法。前者是通過測量地面上各點的重力變化來了解地層的情況,後者則是通過測量岩石磁性的變化來了解地層構造。它們也能找出地層中的儲油構造。

  儲油構造找到以後,裡面有沒有油,有多少油,仍不能完全確定,這時科學家必須通過實地勘探才能知道。所以在進行物探以後,還要進行石油勘探。

  石油勘探的任務由鑽井船或鑽井平台承擔。在實地,鑽井船將長長的鑽頭伸向海底的儲油構造里,從取出的岩芯的分析結果中,可估算出有多少油或天然氣,然後確定有沒有開採價值。

  以往多半使用石油勘探船,它是把鑽探設備安裝在船上來進行鑽探的。由於海上風浪大,船的搖擺往往會使鑽探工作無法工作,勘探的結果大受影響。

  現在多半使用鑽井平台。一種是自升式鑽井平台,依靠插在海底的樁腿支撐,把平台升至海面以上進行鑽探,鑽探完畢後平台降至海面,拔起插在海底的妝腿,自航或由拖船拖走至新的井位工作。這種自升式鑽井平台因爲樁腿的長度有限,所以在較深的海域就無法使用。另一種是半潛式鑽井平台,它由水下浮箱、樁腿和水面上的工作甲板三部分組成。由于海面上20〜30米處波浪十分微弱,所以整個平台比較穩定,勘探的效果也比較理想;更重要的是它不受水深限制,任何海區都可使用。當然,由于海流和風浪的衝擊,平台也會移位,需要用錨纜把它拉住。

  經過多口油井的鑽探和岩芯分析,科學家就可以得到該海區有多少油氣的數據,確認這個地區有沒有開採的價值了。