你玩過指南針嗎?那小小的磁針,不管你走到什麼地方,都會永遠指出南方的位置。

  指南針爲什麼會指南,在古代曾是一個不解之謎,直到1600年英國宮廷醫生吉爾伯才作出科學的解釋。原來地球是個大磁場,南磁極(S極〉在地球的北端,北磁極(N極)在地球的南端。正是它,吸引著磁針永遠指向南方。

  然而,1906年,法國科學家布容在考察法國司馬夫中央山脈地區的火山岩時,卻意外地發現那裡的岩石具有與現代磁場方向相反的磁性。之後,此類發現越來越多,研究也越來越深入。在衆多的事實面前,人們終於發現,地球的磁場不是永恆不變的,相信它曾像「拿大頂」一般會來個頭下腳上,也就是說,現在位於地球北端的南磁極會轉到南端去,而位於南端的北磁極則會轉到北端去。這就是所謂的「磁極倒轉」。

  科學家在研究中還發現,在地球的歷史時期里曾經多次發生過磁極倒轉。據統計,僅在近450萬年裡,就可分出四個極性不同的時期:從現在到69萬年前,地磁場的方向基本和現在一樣,稱爲「布容正向期」;69萬年〜253萬年前,地磁場方向和現在正好相反,稱爲「松山反向期」;253萬〜332萬年前,地磁場方向又和現在相同,稱爲「高斯正向期」;332萬年〜450萬年前,地磁場又和現在相反,稱爲「吉爾伯反向期」。

  但是,在每一個磁性時期里,地磁場方向也並非一成不變,有時會發生短暫的極性倒轉,人們稱這種現象爲「磁性事件」。例如,在布容正向期里,就發生過被稱爲「X帶」和「V帶」的反向事件;在松山反向期里,則發生過「賈拉米洛」、「吉爾賽」等正向事件。

  當然,地球磁場的這種「翻跟頭」式的變化,也同樣存在於更古老的地質歷史時期里,只不過是時間過於久遠,我們還無法十分詳細地確定其變化的具體時限。

  那麼地磁場爲什麼會發生變化呢?對於這個問題,人們至今還未能完全明白其中的奧妙。有人認爲,這可能是巨大隕石對地球發生猛烈撞擊的結果,因爲猛烈的撞擊可使地球內部的磁場身不由己地翻了一個跟頭;也有人認爲,它與地球追隨太陽在銀河系裡漫遊有關,因爲銀河系本身也有一個磁場,地球的磁場會受到這個更大的磁場的影響,從而使地球的磁性會像羅盤中的指南針一般,隨著銀河系磁場的方向而發生變化;還有人認爲,磁極倒轉是地球本身演變的結果,等等。各種說法,莫衷一是。