地球是個圓球,現在這連一個小學生也能說得出來。但是古時候誰也不曾看出地球是個球體。因此,古人就把他們所能直接看到的一小片地面當作地球的真面目。他們看見了天地相接的「地平線」,就以爲這是大地的邊緣,所以相信天和地是有盡頭的,他們就把這個盡頭處叫做「天涯地角」。可是,自古以來,誰也沒有到過這樣的地方。

  後來,經過種種事實的證明,人們才確信大地不是一個平面,而是一個球體,就叫做「地球」。

  可是地球那麼龐大,用什麼方法推算出整個地球的大小呢?許多科學家對這個問題發生了很大的興趣,用了許多方法去推算。

  遠在公元前200多年,古希臘學者埃拉托色尼第一次用測量的方法推算出地球的大小。他原來住在埃及的亞歷山大港,在亞歷山大港以南的亞斯文有一口很深的枯井,每年夏至那一天的正午,太陽能夠一直射到井底,也就是說,這一天的正午,太陽位於亞斯文的天頂,過了這一天,太陽就射不到井底了;而在這一天,亞歷山大港正午的太陽並不是直射的。他就用一根長柱,垂立於地面上,測得亞歷山大港在夏至那天正午太陽的入射角爲7.2°,於是他肯定:這7.2°的相差,正是亞歷山大港和亞斯文兩地所對的地面弧距。根據這個數值和兩地間距離的估計,他求得地球的圓周爲25萬斯台地亞(相當於39816千米這個數值已很接近目前計算出來的地球圓周。

  以後,科學家們曾經運用相似的方法,測算過地球的大小,還利用三角測量法作了比較精密的測算,由此得知地球是一個近似旋轉橢圓體的球體,稱爲地球體。根據實測,赤道的半徑長6378.245千米,極半徑長6356.863千米。兩半徑之差同赤道半徑之比僅爲1:298.3。如果我們照這扁平率做一個半徑爲298.3毫米的地球儀,極半徑比赤道半徑只不過短1毫米。所以地球體實際上和一個真正的球體相差無幾,其平均半徑爲6371.2千米。

  知道了半徑,人們就可以根據幾何公式推算出有關地球大小的其他數值,地球的赤道圓周長大約是40075.696千米;地球的總面積大約是51000萬平方千米。