在地球上,一些高山地區和兩極,長年穿著一件白皚皚的冰雪「外衣」。在高山地區,由於那裡地勢高,空氣稀薄不保暖;在兩極地區,由於從太陽那裡得到的熱量少,因此氣候終年寒冷,一年四季都堆積著冰雪。這種終年爲冰雪所掩蓋的面積總共有1600萬平方千米,而90%以上分布在兩極地區。這些冰雪是以冰川的形式在那裡貯存和運動著的。

  爲什麼叫做冰川呢?這是因爲它雖然是固體的冰,卻能在重力作用下,從高處向低處緩慢流動。冰川的流動速度,一般每晝夜在1米以上,個別的冰川,每晝夜最快卻能流動20多米。但它們有一條規律:冰川越厚,坡度越大,氣溫越高,冰川的流動速度就越快。

  構成冰川的冰和普通的冰不同,它不是簡單地由冰凍結而成,而是在雪花越降越多,以及由於間有陽光照射,稍有融解,但隨即又凍結起來的這種情況下,先結成了顆粒狀的粒雪,再進一步結成了冰層,這種冰比普通的冰略爲輕一點,稱爲冰川冰。

  存在於高山上的冰川,稱爲高山冰川;分布在兩極地區的冰川,稱爲大陸冰川。幾乎整個南極大陸和格陵蘭島的極大部分被埋沒在厚度超過千米的冰層下面。

  南極的冰川面積占地球上冰川總面積的85%以上,據估計,冰川總體積約有2800萬立方千米。這類冰川的特點是坡度不大,只在邊緣處向外傾斜,長長的冰舌伸入海中;在海岸斜坡一帶,冰體常發生裂隙,同時伸入海中的冰體受到海水浮力的頂托,會使冰體斷裂,成爲冰山。有時浮在海洋上的冰山,和伸入海中的冰舌相撞,把「舌尖」撞斷,又形成新的冰山。冰山的形狀主要有桌形和角錐形兩種,大的能保持2〜10年的壽命,一直在海上過漂浮生涯。浮動著的冰山往往長達幾千米,露出海面達100米,而這露出海面的部分約只有整個冰塊體積的1/7。在極地航行家眼裡,冰山是最危險的「敵人」,輪船遇到它有時被迫停駛,一不小心還會發生碰撞事故。著名的「泰坦尼克」號遊輪,就是與冰山相撞而沉沒的。